Heeft Manus Machina de toekomst van vr in handen?

Manus Machina is een unieke vr controller van Hollandse bodem die weleens een grote rol kan gaan spelen in de toekomst van virtual reality. De handschoen is één van de ontbrekende schakels tot werkelijke immersie maar vooral één van de weinigen die daad bij woord voegt. Wij vertrokken vol enthousiasme naar het nieuwe MM HQ in Eindhoven en namen de Manus met plezier onder handen. 

Veelbelovend

Bij aankomst werden wij opgewacht door CEO Stephan van de Den Brink en bespraken de vooruitgang van de handschoen én de nasleep van de E3.  Manus stond dit jaar namelijk voor het eerste op de E3, een prestatie op zich, en kreeg daar de nodige bevestiging en motivatie. De demo die getoond werd met behulp van Gear VR S6  (en die wij deze dag mochten spelen) kon rekenen op uitstekende reacties van zowel publiek als industrie.

Het toverwoord was volgens Stephan ‘promising’, oftewel veelbelovend. Manus is er nog niet maar de potentie is overduidelijk aanwezig. Meegesleept worden naar de Booth van Samsung en vervolgens ‘how the f*ck did you do that on our Gear VR?” te horen krijgen is natuurlijk een prima steun in de rug. E3 bracht niet enkel motivatie maar ook (h)erkenning van belangrijke partijen uit de industrie. Contacten werden gelegd, deuren zijn geopend en de weg naar samenwerkingen vrij gemaakt.

Platform Agnostic & Open Source

Doel van Manus is om Platform Agnostic te zijn, ongebonden aan één platform of systeem. Gebruikers (dragers?) moeten met elke HMD aan de slag kunnen met Manus. Momenteel wordt hard gewerkt met het OSVR platform van Razer en verwacht wordt snel te starten met de Vive en bijbehorende Lighthouse techniek. Wanneer Manus aan de slag mag het ‘constellation’ tracking systeem van Oculus is afwachten, helaas is het platform (nog) niet zo open als Oculus graag doet geloven.

Daarnaast kunnen developers zelf aan de slag want de SDK is volledig open source en de ontwikkelde applicaties mogen commercieel ingezet worden. Vereiste is dat de gemaakte aanpassingen en verbeteringen beschikbaar stelt zodat samen gewerkt wordt aan een kwalitatief beter product.

Concurrentie

Stephan is goed op de hoogte van de ontwikkelingen binnen de industrie en treed concurrentie met open vizier en Hollandse nuchterheid tegemoet.  De industrie staat nog in de kinderschoenen, ideeën komen en gaan maar een standaard is nog lang niet gezet. Manus is het eerste virtuele verlengstuk van het lichaam gericht op de consument. Partijen zoals Control VR en Prio VR zijn meer praat dan daad terwijl Manus volgens het principe ‘’put your money where your mouth is’ opereert. Aantoonbaar en tastbaar resultaat spreken voor zich.

Het recent succesvol gelanceerde Kickstarter project GloveOne zou geclassificeerd kunnen worden als concurrent maar werkt volgens een ander principe. Manus richt zich volledig op het vertalen van handbewegingen naar vr terwijl GloveOne leunt op haptische feedback. Het tracken van je bewegingen is dus niet mogelijk en wordt nu gedaan met externe sensoren zoals de Leap Motion. Concurrentie? Not so much.Wij hebben het volste vertrouwen in Manus; er bestaat volgens ons geen twijfel dat deze handschoen een belangrijke rol gaat spelen binnen het virtuele landschap.

 De handschoen

We are evolving, de slogan van MM is duidelijk ook van toepassing op het product zelf. Wat begon als handschoen die vervoerd werd in een Tupperware bak en waar op monsterlijke wijze draden uithingen is inmiddels niet ver van een ‘af’ consumentenproduct, qua looks in elk geval. De sensoren in de vingers zijn netjes weggewerkt en amper voelbaar wanneer je de handschoen aan hebt.
Het enige zichtbare deel is de sensor die de batterij, zender en overige hardware bevat. Het aantrekken van de Manus gaat vrij soepel, mede dankzij het fijne stofje wat sterk lijkt op de materiaal dat gebruikt wordt bij sportkleding. De recent aangebrachte gaten zorgen bovendien voor de nodige koeling bij langere speelsessie, en dat gaat gebeuren. De batterij gaat namelijk een volle (E3) dag mee zonder op te laden.

De demo

Wij kregen dezelfde demo voorgeschoteld als op de E3, sterker nog, het waren dezelfde handschoenen waar wij mee aan de slag mochten. Dit zegt direct wat over de duurzaamheid van de handschoen, behalve een loshangend (stof)draadje was er niets te merken van de vele voorgaande handen.

De demo draaide op een Samsung S6 en Gear VR en maakte gebruik van een groothoeklens die zorgde voor een groter kijkhoek zodat je handen minder snel uit beeld gaan.  Over de handschoenen kwamen twee aparte felgekleurde stukken stof te zitten om de tracking door de camera van de S6 te vereenvoudigen.

 

De demo startte met een korte kalibratie waarbij de handen op een aangegeven plek meermaals dicht en open gedaan moesten worden.  Vervolgens een buitenaarde landschap met een diversiteit aan vreemde, vliegende wezens. Natuurlijk had ik de video van E3 al gecheckt en kon daarom snel met mijn handen gevormd als pistolen beginnen met schieten van felgekleurde lasers. Daarnaast kon je door het dichtknijpen van je handen jezelf opladen waarna bij het openen van je handen een grote shockwave de nodige damage deed.

De game was vooral een demonstratie van de mogelijkheden van Manus, een echt tech-demo. Zoals Stephan zelf aangeeft, MM specialiseert zich in hardware, niet in software. Wij waren echter zeer enthousiast over de potentie van deze handschoen, niet enkel binnen de game-industrie. In tegenstelling tot andere tracking oplossingen zoals Kinect en Leap Motion voelt de handschoen een stuk nauwkeuriger en prettiger aan.

Naar ons idee brengt Manus ons nu al dicht bij een draadloze virtuele ervaring zoals wij die graag zien.  Vanaf begin volgende maand worden er zo’n honderd stuks verstuurd naar developers die aan slag gaan met het ontwikkelen van vette content. Wij houden de ontwikkelingen natuurlijk scherp in de gaten en mogen hopelijk in de tussentijd wat vette dingen met jullie delen…

De toekomst

Manus Machina is de eerste tastbare virtuele reality controller en heeft onze verwachtingen meer dan waard gemaakt. Natuurlijk zal het bedrijf zich staande moeten houden tussen grote partijen met dito budgetten. Manus gaat echter niet ten onder aan een Calimero-syndroom maar zet Nederland (virtueel) op de kaart. Wij kijken vol spanning maar met vertrouwen uit naar komend jaar wanneer de markt steeds meer vorm kijkt.

Releasedate & prijs

Een exacte releasedate is nog onbekend, de planning is dat het product ergens volgend jaar om de handen van de consument zit. Wat de Manus moet gaan kosten is nog niet besloten maar dat het een ‘betaalbare accessoire’ staat vast.

We will be happy to hear your thoughts

Reageer!